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Aprovechar las hormonas vegetales para la seguridad alimentaria en África

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Striga es una planta parasitaria que amenaza el suministro de alimentos de 300 millones de personas en el África subsahariana. Los científicos han descubierto que pueden aprovechar el talón de Aquiles de Striga: de lo contrario,  si no lo puede encontrar la planta huésped, muere. Los científicos han desarrolló una técnica que tiene potencial para reducir el impacto de Striga en más de la mitad, ayudando a salvaguardar los suministros de alimentos y los medios de vida de los agricultores.

Striga hermonthica , también conocida como bruja morada, es una planta parasitaria que amenaza la producción de alimentos en el África subsahariana. Se estima que arruina hasta el 40 por ciento de los cultivos básicos de la región, el equivalente a $ 7-10 mil millones, poniendo en peligro los medios de subsistencia y el suministro de alimentos de 300 millones de personas.

Striga tiene un parásito que se adhiere a las raíces de otras plantas. Si no puede encontrar una planta huésped para unirse, muere. Los científicos han encontrado una forma de explotar esto para erradicar el parasito de los campos de los agricultores.

Salim Al-Babili, profesor asociado de ciencia vegetal en la Universidad de Ciencia y Tecnología del Rey Abdullah, y sus colegas descubrieron que podían engañar a las semillas de Striga de que una planta hospedadora estaba creciendo cerca. Cuando las condiciones son las adecuadas, las semillas de Striga germinan, pero sin una planta huésped a la que adherirse, no pueden sobrevivir.

Los científicos aprovechan las hormonas vegetales llamadas estrigolactonas, que son expulsadas por las raíces de las plantas. Son estas hormonas las que hacen que las semillas de Striga germinen. Al tratar los campos de cultivo desnudo en Burkina Faso con estrigolactonas artificiales, los científicos descubrieron que podían reducir la cantidad de plantas de Striga en más de la mitad.

La solución de los científicos se puede aplicar a los campos de cultivo en el transcurso de una rotación de cultivos, y no requiere agua adicional: el tratamiento comienza a funcionar cuando caen las lluvias. Esto tiene ventajas obvias en una región donde el agua es escasa. Al-Babili ha recibido una subvención de $ 5 millones de la Fundación Bill y Melinda Gates para continuar desarrollando soluciones reales para el problema de Striga.

Este nuevo método permitirá a los agricultores y científicos trabajar juntos para combatir la propagación de la planta invasora Striga y ayudar a proteger la seguridad alimentaria de 300 millones de personas en África.

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